Les sites Web se faisant passer pour des organes d'information locaux financés par des groupes partisans ont dépassé le nombre de sites de quotidiens indépendants sur Internet, selon un rapport publié mardi par un organisme de surveillance de la désinformation.

Selon NewsGuard Technologies, une société qui évalue la fiabilité des sites d'information et d'information, le nombre de sites de « slime rose » est passé à 1 265 après la découverte d'un réseau de 167 sites de désinformation russes dirigés par John Mark Dougan, un ancien député de Floride. shérif qui s'est enfui à Moscou après avoir fait l'objet d'une enquête pour piratage informatique et extorsion.

Cela se compare aux 1 213 quotidiens encore en activité aux États-Unis, selon la Local News Initiative de l'Université Northwestern.

« Alors que les journaux traditionnels disparaissent au rythme de deux et demi par semaine, les sites de slime rose se précipitent pour combler le vide », note le rapport. « Par conséquent, des millions d’Américains se retrouvent sans couverture locale légitime. »

Il a ajouté que le réseau lié à Dougan semble être le premier exemple connu dans lequel des efforts de désinformation étrangers ont croisé des sites de slime rose, ainsi nommés d'après le remplissage à base de viande qui a fait sensation vers 2012 lorsqu'il a été découvert qu'il était ajouté sans une étiquette pour les produits à base de bœuf haché.

« Il existe différentes définitions du slime rose, mais essentiellement, nous parlons de sites qui prétendent être quelque chose qu'ils ne sont pas », a expliqué Dan Kennedy, professeur de journalisme à la Northeastern University de Boston.

« Nous constatons cela le plus souvent dans les informations locales, où les mauvais acteurs profitent du désert de l'information en créant des médias numériques qui semblent locaux mais ne le sont pas en réalité », a-t-il déclaré à Technews.fr. « Parfois, ils sont politiquement motivés, mais pas toujours. Il y a environ une douzaine d’années, le slime rose faisait référence à des points de vente qui utilisaient subrepticement une main-d’œuvre mal payée provenant de régions éloignées, même des Philippines. Maintenant, ils sont produits par l’IA.

Slime bleue et rouge

Les sites de slime rose présentent de multiples risques pour les communautés, a observé Chiara Vercellone, analyste principale chez NewsGuard. « Ils peuvent confondre les lecteurs quant aux sources dignes de confiance, sapant ainsi la crédibilité des véritables médias locaux », a-t-elle déclaré à Technews.fr.

« En mettant en avant leurs programmes politiques spécifiques », a-t-elle poursuivi, « ils peuvent polariser les opinions de la communauté et influencer le comportement électoral, souvent sans que les lecteurs se rendent pleinement compte du parti pris de la source. »

Vercellone a cité une étude de Courier Newsroom de 2023 selon laquelle les personnes inscrites à ses newsletters depuis plus de huit mois étaient les plus susceptibles de changer d'avis en termes de soutien aux candidats. La même étude indique que les destinataires des bulletins politiques du Courrier ont augmenté leur soutien aux candidats démocrates de cinq points de pourcentage.

Le rapport de NewsGuard a noté que les sites Web partisans se faisant passer pour des médias locaux comprenaient des groupes de gauche et de droite, notamment Metric Media, Local Government Information Services, Courier Newsroom, The American Independent et States Newsroom. Il a ajouté que ces réseaux reçoivent de mauvaises notes de la part de NewsGuard pour ne pas avoir respecté les normes journalistiques de base.

Kennedy a soutenu que NewsGuard étend la définition de la vase rose pour couvrir des projets qui produisent des nouvelles et des informations fiables mais qui peuvent bénéficier d'un financement partisan non divulgué. « Il qualifie States Newsroom de projet de slime rose, par exemple, ce qui semble exagéré », a-t-il déclaré. « Peut-être que la rédaction des États devrait être plus transparente, mais cela ne veut pas dire qu'elle ne produit rien de valeur. »

La partisanerie partout

Vincent Raynauld, professeur adjoint au Département d'études en communication de l'Emerson College de Boston, affirme que les sites Web de slime rose adoptent une approche partisane pour diffuser l'information.

« La partisanerie devient un élément de plus en plus important dans la façon dont les gens se comportent politiquement et dans leur vie personnelle », a-t-il déclaré à Technews.fr. « Il existe des sites de rencontres sur lesquels votre identité politique devient un élément clé de la manière dont les gens se présentent. Le slime rose s’appuie sur cette dynamique pour gagner rapidement de l’argent.

« Le slime rose est plus que de simples fausses nouvelles : c'est la première étape pour susciter une méfiance à l'égard des agences de presse, ce qui peut favoriser une société de faible confiance », a ajouté Vanessa Walilko, chercheuse indépendante à Chicago.

« Les sociétés à faible confiance sont plus sujettes aux prises de pouvoir fascistes », a-t-elle déclaré à Technews.fr.

Même si les fausses nouvelles ne sont pas géniales, elles ne constituent pas une menace grave pour notre société, a affirmé David Inserra, chercheur en liberté d'expression et technologie au Cato Institute, un groupe de réflexion de Washington, DC.

« Il y a toujours eu et il y aura toujours de fausses ou de mauvaises nouvelles », a-t-il déclaré à Technews.fr. « Nous devons nous rappeler que si Internet a permis l’émergence de ces sites de slime rose, il a également permis à d’innombrables autres Américains de devenir des journalistes citoyens. »

« Même si certains peuvent devenir nostalgiques lorsqu'ils pensent aux médias de 1990, nous devons garder à l'esprit qu'à l'époque, si les médias ne voulaient pas couvrir des questions qui étaient importantes pour vous ou ne présentaient pas vos points de vue sous un jour juste, , vous n’aurez peut-être pas beaucoup d’autres options locales », a-t-il déclaré.

« Nous disposons désormais de nombreuses façons d'accéder, de partager et de créer des informations utiles en ligne dans un large éventail de perspectives », a-t-il poursuivi. « Le défi auquel nous sommes confrontés est d’être de bons consommateurs critiques de cette augmentation spectaculaire de l’information dont nous disposons. »

Poussée de slime attendue

Mark Marino, directeur du laboratoire d'études sur les sciences humaines et les codes critiques à l'Université de Californie du Sud, a trouvé les chiffres du rapport de NewsGuard troublants. « La situation actuelle est inquiétante, car cela ne tient pas compte de la transition complète vers ce qui se produira lorsque davantage de personnes exploiteront ChatGPT et d'autres LLM pour créer des sites de contenu », a-t-il déclaré à Technews.fr.

De plus, on peut s'attendre à une nouvelle augmentation du nombre de sites de slime à l'approche du mois de novembre dans le pays. « Au cours des années électorales précédentes, nous avons vu la présence de réseaux de slime rose augmenter et de nouveaux sites apparaître », a déclaré Vercellone. « Par exemple, avant les élections de mi-mandat de 2022 aux États-Unis, NewsGuard a découvert un nouveau réseau de cinq sites d’information dans des États en conflit qui diffusaient un flux constant de contenus partisans de gauche visant à influencer les électeurs potentiels. »

« L'électeur moyen aura beaucoup plus de mal cette année à faire le tri et devra patauger dans de plus en plus de boue », prédit Marino.

Greg Sterling, co-fondateur de Near Media, un site Web d'informations, de commentaires et d'analyses, est du même avis. « Le déclin des informations locales a contribué à la polarisation politique », a-t-il déclaré à Technews.fr. « Malheureusement, je ne suis pas très optimiste quant à la situation. »

« Les grandes plateformes technologiques semblent au mieux ambivalentes quant à leur tentative de prévenir la désinformation et ne s’engagent qu’à une application occasionnelle », a-t-il poursuivi. « Les adversaires étrangers reconnaissent clairement une opportunité de déstabiliser les États-Unis et d’influencer les élections. »

« Je pense que l'assaut ne fera que s'aggraver à l'approche du mois de novembre », a-t-il ajouté. « Et de nombreux Américains, enclins à accepter les conspirations, ne semblent pas assez avisés pour distinguer les vraies des fausses nouvelles. »