Au milieu des débats en cours sur leur sécurité, les autoroutes intelligentes du Royaume-Uni continuent de faire l'objet d'un examen minutieux, car de nouvelles données révèlent qu'elles souffrent fréquemment de pannes. Malgré une technologie avancée, ces perturbations mettent à mal le système conçu pour protéger les conducteurs.

Les autoroutes intelligentes utilisent des radars et des caméras pour identifier les véhicules en détresse et ajustent en conséquence les signaux de voie pour gérer la fluidité du trafic. Cependant, les chiffres publiés dans le cadre des demandes d'accès à l'information de BBC Panorama montrent – ​​entre juin 2022 et février 2024 – qu'il y a eu 397 occasions où ces autoroutes ont connu des coupures de courant, s'étendant parfois sur plusieurs jours.

Les incidents importants comprenaient :

  • Interruption de cinq jours à la sortie 18 de M6 en juillet 2023.
  • Perturbation de cinq jours à la sortie 22 de la M62 en septembre 2023.
  • Trois jours et demi sans électricité à la sortie 6 de la M5 en décembre 2023.

Les problèmes n'étaient pas isolés, puisque les six mois précédant février 2024 ont enregistré à eux seuls 174 pannes, soit des perturbations presque quotidiennes. La plus longue a duré 11 jours à la sortie 14 de la M4, notamment sur un tronçon d'autoroute qui conserve encore une bande d'arrêt d'urgence.

L’absence de bandes d’arrêt d’urgence sur de nombreux tronçons d’autoroutes intelligentes exacerbe le danger lors de ces pannes. Malgré ces inquiétudes, National Highways a soutenu que la réintroduction des accotements aggraverait la congestion et a insisté sur le fait que les plans d'urgence sont suffisamment robustes pour gérer de telles pannes de courant.

Les routes nationales ont noté un taux de détection de 89 pour cent des véhicules à l'arrêt par les systèmes radar, tout en reconnaissant que 11 pour cent des véhicules arrêtés ne sont pas détectés. Compromettant davantage la fiabilité, les propres données de l'entreprise pour 2022 indiquaient 2 331 pannes du système radar, avec des pannes s'étalant en moyenne sur cinq jours. Un agent de la circulation des routes nationales a avoué anonymement à Panorama sa méfiance à l'égard du radar, citant des pannes fréquentes.

Les autoroutes intelligentes, initialement déployées en 2010, ont depuis été associées à au moins 79 décès. Les statistiques des routes nationales suggèrent une multiplication par trois du risque de décès ou de blessures graves en cas de panne d'un véhicule sur une autoroute intelligente dépourvue de bande d'arrêt d'urgence, par rapport à celles qui en sont dotées.

En réponse aux critiques en matière de sécurité, le gouvernement a promis en 2020 une escalade de la construction de refuges d’urgence, dans le but d’en achever 150 d’ici l’année suivante. Toutefois, les progrès ont été lents, avec seulement 13 projets terminés et 34 autres en cours.

Les échecs techniques répétés remettent en question l’affirmation selon laquelle les autoroutes intelligentes améliorent la sécurité, laissant de nombreux conducteurs sceptiques quant à leurs avantages.